2021年,“元宇宙(Metaverse)”一词迅速蹿红。从“元宇宙第一股”美国罗布乐思游戏公司上市,到美国社交媒体巨头脸书(Facebook)宣布更名为Meta,英伟达、微软、字节跳动、腾讯等国内外互联网科技巨头纷纷宣布入局元宇宙领域。国内A股中元宇宙概念股也是异常火爆,众多科技企业纷纷摩拳擦掌,都希望攫取元宇宙“第一桶金”。喧嚣的氛围下,仿佛“元宇宙时代”已经来临,甚至企业没有涉“元”业务就落伍了。

关于元宇宙到底是什么,其实目前并没有一个统一的概念,互联网巨头的理解也是各不相同。马克·扎克伯格口中的“元宇宙”是现实与虚拟的结合,让世界不再有距离。英伟达的“元宇宙”是把现实世界搬到虚拟世界中,通过完全的复制,提高产业的规划与实际效率。米哈游眼中的“元宇宙”是一个生命社会的延续。Roblox则认为“元宇宙”包括八大因素:身份、朋友、沉浸感、低延迟、多元化、随时随地、经济系统和文明等。

纵观人类科技发展史,每一个新概念的提出,后面都有新技术作为支撑。这从一定程度上反映出,社会发展到新的阶段后往往会出现一些新的需求,而这些需求与科技创新之间的深度融合又为社会持续发展提供源源不断的动力。从此意义上讲,科技创新是社会进步的必然趋势,理应得到鼓励。

在一些人眼中“元宇宙世界”仿佛已经降临。一些知识付费项目把元宇宙包装成一夜暴富的机会,声称“未来只有元宇宙这一条路”,以贩卖焦虑的方式借机敛财。一些人言必称元宇宙,没有任何与之相关的实体内容却热衷于抢注各种相关商标。在一些元宇宙的平台上,虚拟房地产价码已经飙升至数十万段位,这一现象显然是不正常的,因为这并非是正常的市场反应,反倒更像是人为操控、自导自演、“左手倒右手”的把戏。

从一个严谨的角度来审视“元宇宙”,其实它并非一个简单的技术或某种特定的技术组合,更不是一些概念的堆积。其背后应该是一个极致开放、复杂且巨大的柔性系统。只有在软件、硬件及网络的性能都能满足的情况下,才能初步摸到“元宇宙”的门槛。针对“元宇宙”概念的热炒,越来越多的专家学者呼吁要冷静、理性看待。主流媒体也开始出现质疑的声音,人民日报近期发表的一篇关于元宇宙的评论就指出,虽然元宇宙看上去拥有很多的可能性以及未来的发展空间,但是目前还只是一个尚未成型的新兴事物。

冷静下来,人们可能会发现“元宇宙”这一概念有些似曾相识,那就是十多年前曾经火爆全球的网络游戏《Second Life》。当然,随着近些年5G、移动互联网、智能穿戴等新技术的不断完善和普遍应用,以及创新思维的不断迭代更新,当前的元宇宙概念所包含的内容已经比当初的《Second Life》丰富许多,但总给人一种“新瓶装旧酒”的感觉,有些似是而非。

究其根本,主要是两个原因:第一是人们对于元宇宙概念背后的深层次社会逻辑和价值缺乏思考;第二是资本炒作急于变现,希望这个概念迅速升温。如果任由其无序发展,制造泡沫的同时,会误导行业和政府决策者,这显然不利于当前国家全力推动数字经济发展的大好局面。

一、不要过度炒作元宇宙概念。元宇宙的本质是沉浸式体验,这本身符合信息技术与社会深度融合的总体发展趋势。从大型机到小型机,到PC机,再到移动终端和虚拟现实,人类和技术之间的“亲密”程度越来越高,因此沉浸式发展是科技不断满足人们“亲密度”需求的必然过程;从根本上讲,这是以往科技创新的延续,而非全新的颠覆。因此无论是行业还是政府决策者,都应该从这个角度来审视其未来的发展方向,不用夸大甚至炒作。

二、深刻思考技术创新与社会发展深度融合的终极目标。纵观千百年来的科技发展历史,人类的科技创新无一不落脚在有效推动经济社会的发展上。与此同时,为了确保可持续发展,还要给人民带来实实在在的获得感。因此,凡是试图脱离这个终极目标的花样炒作,都是华而不实的,需要警惕。

三、用包容审慎的态度鼓励创新应用。应冷静挖掘元宇宙概念背后的科技创新元素,比如VR、AR,大数据、区块链、DAO、NFR等,同时要结合国家和广大社会的实际发展需求,不断优化场景设计,充分将这些创新元素用到实处,做到虚实结合,只有这样才能有效推动实体经济高质量发展。

四、加强网络安全风险防范意识。元宇宙概念大火的背后,是以相关技术日益叠加、融合并走向成熟为支撑的。但这也意味着,元宇宙的发展所面临的安全隐患可能会变得更加突出、更加复杂、更加隐蔽,这就需要有关部门在积极开展风险研判的同时进一步提升防范意识和手段。此外,元宇宙作为一个虚拟空间,需要对用户的身份属性、行为路径、社会关系、财产资源、所处场景等信息进行深度挖掘及实时同步,元宇宙收集到的个人数据的数量以及种类丰富程度将是前所未有的,而这些数据在元宇宙中可能会被盗用或滥用。因此如何针对性地采取必要措施,防范个人数据泄露,尤为值得关注。总体来说,虽然元宇宙拥有广阔的发展空间和多种发展可能,但目前还是一个尚未成型的新兴事物。不论是虚拟现实、增强现实还是混合现实,中心词都是“现实”。我们只有保持理性,落脚“现实”,积极引导元宇宙概念与数字经济发展“虚实结合”,才能确保相关行业健康可持续发展。

(作者系中国信息界杂志社社长、中国信息界发展研究院院长、北京市朝阳区政协委员、民革北京朝阳区委会科技专委会主任,本文首发于团结报团结网)

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